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DOJ wirft Apple und fünf Verlagen vor, bei der Festsetzung der E-Book-Preise Absprachen getroffen zu haben

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Im Dezember 2010 fragte ich: „Repariert jemand die E-Book-Preise?“ Der digitale Buchladen von Google wurde eröffnet, und ich begann, die Preise zu vergleichen, nur um festzustellen, dass sie bei allen Einzelhändlern ziemlich einheitlich waren. Ich erwartete große Abweichungen, keine Preiskonsistenz, die in einem wettbewerbsorientierten Markt nicht sein sollte, aber systematisch ist, wenn sich Unternehmen verschwören, um Preise „festzulegen“.

Ich war nicht der einzige, der sich über diese abnorme Konsistenz wunderte. Nach wochenlangen Gerüchten hat das US-Justizministerium heute eine Klage gegen Apple und fünf Verlage eingereicht. Die Kartellbehörde wirft ihnen vor, bei der Festsetzung von E-Book-Preisen Absprachen getroffen zu haben und damit den Wettbewerb und vor allem die Wahlmöglichkeiten der Verbraucher zu behindern.

In der Klage werden fünf Herausgeber genannt: Hachette SA, HarperCollins, Macmillan, Penguin und Simon & Schuster. Jedoch, Bloomberg-Berichte dass drei der Verlage bereits mit dem Justizministerium abgerechnet haben. Wie bereits von BetaNews berichtet, lehnten MacMillan und Penguin zusammen mit Apple ab.

Verbrauchern Schaden zufügen

Es gibt wenige Bereiche des US-Kartellrechts, die klarer oder so aggressiv durchgesetzt werden wie Preisabsprachen. Im Gegensatz zu Europa, wo sich Trustbuster etwas mehr auf den Schutz von Konkurrenten konzentrieren, hat in den USA der Verbraucher Priorität. Der Sherman Act von 1890 und die darauf folgenden Gerichtspräzedenzfälle ermöglichen einen aggressiven Wettbewerb – einige wirklich harte Spiele. Aber was zwischen Wettbewerbern fair ist, ist ein Problem, wenn sie auf eine Weise zusammenarbeiten, die den Wettbewerb auf Kosten der Verbraucher verringert.

Das US-Kartellrecht sieht Preisabsprachen streng an, weil sie den Verbrauchern Schaden zufügen. Sie erhalten nicht die Vorteile, darunter niedrigere Preise, von Unternehmen, die um dieselben Kunden wetteifern.

Ich habe vor 16 Monaten über E-Books geschrieben:

Eine nahezu einheitliche Preisgestaltung ist höchst verdächtig. Die Buchpreise für stationäre Einzelhändler variieren stärker, abhängig vom anfänglichen Rabatt, dem zu verkaufenden Bestand (oder zu entladen, wenn zu viele) und der Lagerzeit und vielen anderen Faktoren. Denken Sie daran: E-Books werden im Regal nicht alt. Einzelhändler können nicht überbestellen oder gezwungen sein, Angebote für Überbestände anzubieten.

Wenn man sich diese vier E-Bookstores ansieht, sind die Preise zu ähnlich. Es stinkt nach Verlegern, die Preise verlangen, um den Vertrieb zu gewähren. Es ist noch nicht so viele Monate her, dass Amazon im Streit mit Verlagen gezwungen war, die E-Book-Preise zu erhöhen und ein Agenturverkaufsmodell einzuführen. Ich muss mich fragen: Festlegen die großen Verlage die Preise?

Verschwörungstheorie

Das Justizministerium antwortet mit Ja und sagt, dass Apple ihnen geholfen hat. Bevor Apple den iBookstore eröffnete, verkaufte Amazon viele E-Books mit Verlust, um Marktanteile zu gewinnen. Hätte es Amazon erlaubt, weiterzumachen, hätte die Nachfrage der Verbraucher die Verlage sicherlich zu Preissenkungen gezwungen. Amazon verkaufte in der Regel neue E-Books für 9,99 US-Dollar.

Während der Verhandlungen für iBookstore drängte Apple auf ein „Agentur“-Modell der Umsatzbeteiligung. Das in Cupertino, Kalifornien, ansässige Unternehmen würde eine Kürzung von 30 Prozent vornehmen und Bücher zu Preisen verkaufen, die von den Verlagen diktiert werden. Amazon geriet in Streit mit mehreren Verlagen, was zu Drohungen führte, Bücher zurückzuhalten. Der Einzelhändler übernahm schließlich das Agency-Modell und erhöhte damit die Preise, um denen von Apple zu entsprechen. Das ist das Gegenteil von der Funktionsweise des Wettbewerbs – ein Unternehmen senkt die Preise, um sich an die eines anderen anzupassen.

Vor der heutigen Strafanzeige war ein Zivilverfahren im Gange. Dort, in einer rechtlichen Anmeldung, hat Apple seltsamerweise zugelassen zu Kollusion: „Apple wusste, dass es Apple aufgrund dieser Netzwerkeffekte nahezu unmöglich machen würde, Amazon kurzfristig zu verdrängen, wenn es Amazon erlaubt würde, seine Position auf dem E-Book-Markt weiter zu festigen“.

Mehr: „Als rationale und wettbewerbsfähige Geschäftsstrategie wäre es für Apple durchaus sinnvoll, nicht als verlustbringender Einzelhändler, sondern als Provisionsvermittler mit einem wettbewerbsfähigen Angebot einzutreten – genau das haben die von Apple ausgehandelten Handelsvertreterverträge erreicht.“ .

Auf der Grundlage des Zivilverfahrens teilt der in San Diego ansässige Kartellanwalt William Markham meinem Kollegen Ed Oswald mit, dass das Verhalten von Apple und den Verlagen „leicht den Standard für die Angabe von einklagbaren kartellrechtlichen Ansprüchen erfüllt“. Er addiert:

Durch diese Verschwörung haben sie offenbar die Preise für E-Books angehoben und fixiert, um Apples Absatz von iPads zu erhalten, seinen Anteil am Verkauf von E-Books zu erhöhen, den alten Verlagen noch ein paar Jahre zu ermöglichen, Gewinne zu erzielen, die ihre eigenen ehrlichen Dienste nicht mehr erzielen können , und schädigen das Vermögen und den Fortschritt des neuen Walmart unserer Zeit, Amazon.

Schlecht, aber schlimmer

Absprachen sind viel größer als die Einzeltitelpreise. Verlage fordern auch beschwerliche Mechanismen für digitale Rechte, die den Fair-Use-Gesetzen widersprechen, die es Menschen erlauben, gedruckte Bücher zu teilen. Das Teilen von E-Books ist bestenfalls eingeschränkt und die Rechte sind oft auf ein einziges Benutzerkonto beschränkt. Dies ist eine sekundäre Form der Preisabsprache, da sie sogar Mitglieder desselben Haushalts zwingt, mehr als einen Titel zu kaufen, wenn sie getrennte Konten auf verschiedenen Geräten verwenden. Ich kann Kindle-Bücher auf jedem Gerät lesen, auf dem die Software von Amazon ausgeführt wird, aber Rechtebeschränkungen beschränken oder verhindern, dass die Titel mit meiner Frau und meiner Tochter auf ihren separaten Konten geteilt werden.

In einem wettbewerbsorientierten Markt, insbesondere einem Wachstumsmarkt, sollte der Wettbewerb Rechte lockern. Das ist bei digitaler Musik passiert, wo DRM früh regierte, aber heute so gut wie weg ist. Verbraucher profitieren von der Möglichkeit, Musik innerhalb eines Haushalts zu teilen. E-Book-Verlage gewähren in der Regel keine derartigen Rechte.

Ich habe mehrmals davor gewarnt, dass die Richtlinien von Apple in Bezug auf Verlage wahrscheinlich zu kartellrechtlichen Problemen führen würden:

Aber es gibt eine andere Richtlinie, die im Kontext der heutigen Klage plötzlich Sinn macht: Apples iBooks Author EULA. Das Unternehmen hat die Software im Januar mit überraschend restriktiven Bedingungen vorgestellt. Einfach gesagt: Wenn Sie E-Books mit iBooks Author veröffentlichen, kann kein anderer Verlag außer Apple davon profitieren. Die Verteilung an anderer Stelle muss kostenlos sein. Autoren können nur bei iBookstore Geld verlangen.

Die belastenden Begriffe machten wenig Sinn, da sie manche Leute davon abhalten könnten, die Software zum Erstellen von E-Books zu verwenden. Jetzt tun sie es, oder so vermute ich. Apple muss gewusst haben, was vor sich ging, bevor etwas über die Untersuchung der E-Book-Preise des Justizministeriums durchgesickert war. Apple wusste, dass das Justizministerium, wenn es einen Fall einreichen würde, die Kontrolle über die günstigen Preisbedingungen verlieren würde, was es Amazon ermöglichen würde, die Preise zu unterbieten. Um ein überzeugendes Veröffentlichungstool zu entwickeln, hat Apple also auch Beschränkungen auferlegt, die den Vertrieb über seinen E-Bookstore begünstigen. Die EULA war ein Präventivschlag.

Ich habe diese Idee letzte Woche Ed Oswald vorgeschlagen, da er unsere Berichterstattung über die Preisabsprachen für E-Books leitet. Er antwortet, dass Apple „droht, das ganze verdammte Ding herunterzufahren, wenn das passiert“.

Meine Antwort im Gruppenchat: „Aber Apple wird nicht wegen des Bildungsmarktes. Aus vielen offensichtlichen Gründen. Kernmarkt. Junge junge Leute schnappen. Mehr Macs verkaufen, da Tools OS X erfordern. Außerdem zahlen die Leute mehr für Macs. Ich werde auch für E-Books mehr bezahlen. Kundenbindung an die Marke, für den Anfang und was Verlage den Büchern über den Text hinaus hinzufügen können.“

E-Books sind für Apple ein ernstes Geschäft, da sie dazu beitragen können, mehr iPads und über das Authoring-Tool mehr Macs zu verkaufen. Es gibt Ihren Grund dafür, dass Apple mit Verlagen zusammenarbeitet und den Fall des Justizministeriums bekämpft.

Bildnachweis: JustASC/Shutterstock



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